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Oggi le carceri sono sotto capacità e la città ha risparmiato 50 milioni di dollari negli ultimi 5 anni

Ha citato numerosi studi di associazione che collegano l’uso di marijuana a una serie di esiti avversi: problemi comportamentali, psicosi a esordio precoce, scarso rendimento scolastico e parti a basso peso alla nascita, tra gli altri, sebbene tali studi non siano stati in grado di determinare una relazione di causa ed effetto.

E mentre i tassi di tabacco e alcol sono diminuiti tra le donne incinte negli ultimi anni, le droghe illecite – principalmente marijuana ma anche oppioidi – sono aumentate da 78.000 donne nel 2015 a 111.000 nel 2016, ha affermato.

McCance-Katz ha cercato di contrastare le recenti notizie che suggeriscono che la legalizzazione della marijuana potrebbe aver ridotto l’uso di oppioidi.

Anzi, "l’uso di marijuana era associato a un rischio sostanzialmente aumentato di dipendenza e sovradosaggio da oppioidi," ha detto, citando una ricerca di Mark Olfson, MD, MPH e colleghi dell’American Journal of Psychiatry.

Problemi di oppioidi

McCance-Katz ha anche avvertito di un farmaco relativamente nuovo noto come "speedball." In passato, lo speedball era tipicamente una miscela di eroina e cocaina, ma una variante più mortale composta da cocaina cucita con fentanil sta uccidendo persone con problemi di dipendenza negli stati del New England, ha detto.

Nel 2017, il 7% della cocaina sequestrata nel New England conteneva fentanil, ha detto.

Gli individui che fanno uso di cocaina ma non hanno sviluppato una tolleranza agli oppioidi hanno un alto rischio di overdose e sono "rischia di morire," lei disse.

McCance-Katz ha anche parlato degli sforzi per aumentare l’accesso al trattamento farmacologico assistito (MAT) e della sua fiducia che la prossima generazione di fornitori possa superare lo stigma dei disturbi da uso di sostanze.

Durante una sessione di domande e risposte che ha seguito il suo discorso, è stato chiesto a McCance-Katz quando SAMHSA intende aumentare il limite al numero di pazienti che i fornitori autorizzati a somministrare il trattamento farmacologico assistito (MAT) possono trattare.

"Non so che sarà" lei disse.

"Il limite non è ciò che impedisce alle persone di praticare. Scelgono di non praticare," ha detto, riferendosi ai fornitori che offrono MAT. (Vedi l’articolo di MedPage Today, "Perché così pochi documenti hanno deroghe alla buprenorfina".)

Prima di entrare a far parte di SAMHSA, McCance-Katz è stata professoressa alla Brown University nel Rhode Island, dove ha progettato programmi di formazione per medici sul trattamento del disturbo da uso di oppioidi.

"L’idea qui è che formiamo una nuova generazione che non ha lo stesso stigma associato ai disturbi da uso di sostanze, perché lo vedono nelle cure primarie, lo vedono nella medicina d’urgenza e stanno imparando a gestire esso," lei disse. "Stanno imparando Screening, Brief Intervention e Referral to Treatment (SBIRT). Questa è la nostra chiave."

I membri del pubblico hanno anche chiesto informazioni sulla condivisione delle informazioni mediche dei pazienti ai sensi del 42 CFR Parte 2, una legge federale che offre alcune protezioni della privacy a coloro che cercano un trattamento per i disturbi da uso di sostanze.

Durante la sessione, McCance-Katz ha osservato che le overdose di droga non sono incluse nella legge 42 CFR e che è "non una violazione" in tali circostanze per contattare i membri della famiglia.

In alcuni casi, anche quando i pazienti hanno rinunciato a determinati diritti alla privacy, la legge a volte ostacola ancora la comunicazione e la capacità dei fornitori di praticare cure collaborative, ha affermato un partecipante NATCON18 che ha esortato ad allentare tali disposizioni.

SAMHSA si è spinto il più lontano possibile all’interno della legge attuale per allentare il 42 CFR, inclusa la guida alla pubblicazione per chiarire qualsiasi sfumatura della legge, ha detto McCance-Katz a MedPage Today dopo l’evento.

"Quindi, stiamo guardando al Congresso," lei disse.

SAN ANTONIO – Sono quasi le 16:00 e gli ufficiali Ernest Stevens e Ned Bandoske stanno guidando per la città nel loro SUV nero senza contrassegni da questa mattina presto. Gli ufficiali fanno parte della squadra di salute mentale di San Antonio, un’unità di sei persone che risponde alle frequenti chiamate di emergenza in cui la malattia mentale può essere un problema.

Gli agenti individuano una richiesta di aiuto sul loro laptop da una casa del gruppo dall’altra parte della città.

"Un individuo maschio ha dato fuoco a una coperta questa mattina, sta litigando con loro ed è un pericolo per se stesso e per gli altri, ha smesso di assumere i farmaci," Stevens legge dalla carta assorbente.

Pochi minuti dopo, il SUV si ferma davanti alla casa del gruppo in una zona degradata della città. Un magro 24enne siede su una panca di legno in un lotto di cemento sul retro, con indosso una felpa nera. La sua frangia pende in riccioli umidi sulla fronte.

"Sei Mason?" chiede Bandoske. "Cos’è successo alla tua coperta?" Otto anni fa, una persona come Mason sarebbe andata al pronto soccorso o al carcere dopo. Ma la prigione nella contea di Bexar, in Texas, dove si trova San Antonio, era così sovraffollata – in gran parte da persone con gravi malattie mentali – che lo stato si stava preparando a imporre multe.

Per affrontare il problema, San Antonio e la contea di Bexar hanno completamente revisionato il loro sistema di salute mentale in un programma considerato un modello per il resto della nazione. Oggi le carceri sono sotto capacità e la città ha risparmiato 50 milioni di dollari negli ultimi 5 anni.

Lo sforzo si è concentrato su un’idea chiamata "giustizia intelligente" – fondamentalmente, deviare le persone con gravi malattie mentali fuori di prigione e invece in cure. È possibile perché tutti gli attori del sistema che si occupano di malattie mentali – la polizia, la prigione della contea, il dipartimento di salute mentale, tribunali penali, ospedali e programmi per i senzatetto – hanno unito le loro risorse per prendersi cura delle persone con malattie mentali .

A San Antonio e nelle città di tutto il paese, gli agenti di polizia spesso prestano servizio come operatori di salute mentale de facto. Quando una famiglia affronta un’emergenza con una persona cara in stato di psicosi, di solito compone il 9-1-1 e la polizia risponde.

A volte gli scontri che ne derivano possono avere risultati disastrosi, come un caso dello scorso anno in North Carolina, dove la polizia ha sparato e ucciso un adolescente nella sua casa dopo che la famiglia aveva chiesto aiuto durante un episodio schizofrenico.

Più spesso, la persona finisce in prigione. In tutto il paese, le carceri ospitano 10 volte più persone con gravi malattie mentali rispetto agli ospedali statali, secondo un recente rapporto del The Treatment Advocacy Center, un’organizzazione no profit nazionale che fa pressioni per opzioni di trattamento per le persone con malattie mentali.

Il nuovo approccio di San Antonio inizia con il tipo di interazione che Bandoske e Stevens stanno avendo con Mason. Il giovane inquieto è curvo e i suoi occhi guizzano avanti e indietro tra i due ufficiali. KHN usa solo il suo nome perché era nel mezzo di una crisi di salute mentale. Borbotta le risposte alle loro domande, a volte fermandosi a fissare un punto in lontananza. Per gli estranei, è difficile sapere cosa sta succedendo, ma gli ufficiali possono dire a Mason che ha allucinazioni. Bandoske si inginocchia davanti a lui, cercando di mantenere il contatto visivo e attirare l’attenzione di Mason.

"Stai ascoltando delle voci in questo momento? Lo sei, vero? Cosa ti dicono le voci?" lui chiede. Mason tace, ma Bandoske insiste. "Ehi Mason, stai vedendo qualcosa che io non vedo. Che cos’è?"

Infine, Mason risponde. "Sto vedendo Gesù."

"Gesù e cos’altro? Va bene, me lo puoi dire."

"Il mio cuore fa male," dice Mason.

Mason riconosce che, sì, sente delle voci. E sì, gli stanno dicendo di fare cose cattive a se stesso. L’agente Bandoske vede anche una crosta grande quanto una monetina sul viso di Mason. "Hey Mason, è quello sulla tua faccia da una sigaretta? Di cosa è?"

"L’ho tagliato," dice Mason. "Con il mio dito."

"Ti sei mai sentito come se qualcosa ti stesse strisciando addosso?" chiede Bandoske. La risposta è sì, un segno di allucinazioni tattili.

Questi ufficiali sembrano più come assistenti sociali. Stevens dice che questo è un enorme cambiamento dai suoi primi giorni nelle forze di polizia.

"20 anni fa nell’accademia di polizia non avevamo assolutamente alcuna formazione su come affrontare i disturbi della salute mentale," ricorda Stevens.

Allora, aggiunge Bandoske, la polizia rispondeva alle emergenze di salute mentale come avrebbe fatto a qualsiasi altra chiamata: usavano la voce di comando da duro che gli veniva insegnata per gestire i criminali. "La polizia è nota per il tipo di personalità A. Entrano in una situazione. Ne prendono il controllo. Adesso è la loro chiamata. Sono in carica" lui dice.

E il più delle volte, gli ufficiali finivano per portare in prigione persone come Mason con gravi malattie mentali. "Li arresterebbero solo per reati minori come violazione di domicilio o atti criminali o semplicemente disturbare le chiamate di tipo pacifico," dice Stevens.

L’altra opzione era portare la persona al pronto soccorso dell’ospedale. Ma a San Antonio, la polizia ha aspettato in media dalle 12 alle 14 ore in ospedale prima che la persona potesse essere diagnosticata; che spesso faceva sembrare la prigione un’opzione molto più attraente.

"Puoi prenotare qualcuno in prigione in 20, 30, 45 minuti al massimo, soprattutto se hai un partner che ti aiuta a condividere il carico di scartoffie, e poi torni in strada," dice Bandoske.

La polizia arrestava le stesse persone più e più volte; molti non solo avevano una grave malattia mentale, ma erano anche dipendenti da droghe o alcol e spesso erano senza casa. E che andassero in prigione o al pronto soccorso, era costoso per tutti: le carceri, gli ospedali e il dipartimento di polizia che dovevano pagare gli straordinari mentre i poliziotti aspettavano all’ospedale. E significava che meno poliziotti erano disponibili per lavorare nelle strade.

La risposta di San Antonio è stata quella di richiedere a tutti gli ufficiali di seguire un corso di 40 ore chiamato Crisis Intervention Training per imparare a gestire le crisi di salute mentale, erogan in farmacia come quella con Mason. Il corso prevede visite di famiglie di persone affette da malattie mentali, che entrano per raccontare le loro storie. E mentre alcuni ufficiali, come Bandoske e Stevens, sono specializzati in salute mentale, tutti imparano le tecniche di de-escalation e il modo migliore per interagire con qualcuno in uno stato di psicosi.

Lo sforzo per addestrare la polizia a gestire le emergenze di salute mentale sta prendendo piede in tutto il paese. Il 15% dei dipartimenti di polizia a livello nazionale offre il programma.

Ma anche con programmi forti, c’è solo così tanto che solo l’allenamento può fare; c’è ancora il problema di dove portare pazienti come Mason, oltre al carcere o al pronto soccorso.

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